UNE VICTOIRE À LA PYRRHUS : origine et signification

Selon les historiens romains (Plutarque,…), Pyrrhus, légèrement blessé durant la bataille d’Ausculum, aurait subi de lourdes pertes (la moitié de ses hommes), affaiblissant durement son armée, le contraignant à se retirer malgré la victoire. Il aurait déclaré, à la fin de la bataille alors qu’on le félicitait pour sa victoire : « une autre victoire sur les Romains et nous sommes ruinés ». 

Selon Plutarque reprenant Denys d’Halicarnasse, Pyrrhus perdit « une grande partie des forces qu’il avait amenées, et presque tous ses amis et principaux commandants ; il n’avait aucun moyen d’avoir de nouvelles recrues (…). Tandis que, comme une fontaine s’écoulant continuellement de la ville, le camp romain se remplissait rapidement et abondamment d’hommes frais, pas du tout abattus par la défaite, mais gagnant dans leur colère une nouvelle force et résolution pour continuer la guerre. »

C’est de cet épisode d’Ausculum qu’est née l’expression de « victoire à la Pyrrhus », devenue proverbiale, « retirant de cette victoire plus de gloire que de satisfaction ». Pyrrhus demeura ensuite inactif durant un an. Après quelques autres victoires en Sicile, Pyrrhus fut vaincu par les Romains en 275 av. J.-C. Avec une armée réduite à peau de chagrin, Pyrrhus fut contraint de rentrer en Épire, laissant derrière lui ses rêves de gloire et de conquête.

Reconnu comme un des plus grands généraux de l’Antiquité, il inspirera Hannibal et Cicéron.

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