MARIPOSAS: ¿el fin de los colores?

Las mariposas se encuentran entre los organismos más coloridos del mundo viviente. Sus colores, lejos de ser simplemente decorativos, son el resultado de un largo proceso de evolución que asegura su supervivencia. Sin embargo, el calentamiento global presenta un riesgo significativo de desaparición gradual de las especies de mariposas más coloridas.

El origen de los colores 

Mientras que las polillas son de color apagado (gris, blanco o marrón, a veces con rojo), las mariposas diurnas exhiben una multitud de colores. Cada especie de mariposa tiene un color dominante (amarillo, naranja, azul, blanco, marrón, gris, negro) que permite distinguirlas e identificarlas.

Un ala de mariposa está formada por dos membranas que se desarrollan independientemente antes de unirse: una constituye la cara ventral del ala y la otra la cara dorsal. En cada parte (ventral y dorsal) se superponen dos capas de escamas.

El color de las alas de las mariposas proviene de estos escamas pequeñas. El nombre científico de las mariposas "Lepidoptera" significa, además, "alas con escamas". Cuando tocas las alas de una mariposa, las escamas se desprenden y son tan delgadas que parecen polvo. Tocar las alas de las mariposas y hacer que pierdan sus escamas no las mata ni les impide volar, las escamas se colocan sobre una fina membrana que permite el vuelo. Por otro lado, los hace más vulnerables.

El color de las alas de las mariposas se explica por:

  • la existencia de uno o más pigmentos en las escamas (melaninas en la base de los colores negro, gris, beige, marrón y rojo y pterinas en la base de los rojos, naranjas, amarillos y colores fluorescentes azul, amarillo verdoso, violeta o naranja):
  • un fenómeno luminoso deiridiscencia en las escalas (el color varía según el ángulo de observación, las interferencias de luz o la difracción).
  • la combinación de los dos: pigmentos y fenómeno luminoso.

En general, el color de la superficie ventral se debe a los pigmentos y el de la superficie dorsal a los pigmentos o a un fenómeno luminoso y, a veces, a ambos.

¿Para qué son los colores?

Colorear tiene múltiples funciones:

  • le camuflaje  ayuda a mezclarse con el medio ambiente y no atraer la atención de los depredadores; es el caso de Calledapteryx dryopterata difícil de distinguir de una hoja seca (se dice que es crípticamente) o mariposa poligonal quien es un experto en camuflaje. Cuando está parado inmóvil en la litera, con las alas levantadas, se funde con las hojas, sombras y ramitas haciéndolo prácticamente invisible.
  • el efecto sorpresa Algunas mariposas con colores apagados de camuflaje en reposo tienen alas muy coloridas en el exterior que, una vez desplegadas, sorprenden a los depredadores y le dan tiempo a la mariposa para escapar (el likenee); otros tienen ocelos, puntos redondeados en las alas que se asemejan a los ojos de los mamíferos y sorprenden a los depredadores (Aglais io, el día del pavo real o el Búhos mariposas).

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