NAPOLÉON : ses chevaux d’exception qui ont fait l’Histoire

napoléon

Depuis l’Antiquité, les chevaux sont des instruments de locomotion et de conquête pour l’homme. Tous les grands hommes de guerre tels Alexandre, Hadrien, Richard II d’Angleterre ou Napoléon ont possédé de nombreux équidés pour les longs trajets et les batailles. Certains chevaux d’exception de Napoléon 1er ont marqué l’Histoire.

Napoléon Bonaparte : un cavalier peu académique à la pratique ultra-intensive

Napoléon ne montait pas à cheval de façon académique.

Durant sa jeunesse en Corse, il pratiquait l’équitation à cru à dos de poney. N’ayant jamais eu le temps d’apprendre cet art long et exigeant, il montait avec instinct, très à fond dans sa selle, les jambes ballantes. Napoléon choisissait des chevaux plutôt de taille petite ou moyenne, même s’il était plus grand que les hommes de son époque (il mesurait 1 m 69 alors que la taille moyenne des hommes était de 1 m 65). Il connut de nombreuses chutes sans gravité, dont celle interprétée comme de mauvais présage, la veille de l’invasion de la Russie en 1812.

Privilégiant le galop, souvent à vive allure, les rênes posées sur l’encolure de sa monture, il laissait en arrière les officiers de son état-major épuisés ainsi que les cavaliers de son escorte aux chevaux plus chargés. 

Très endurant, hardi, méprisant le danger, il lui arrivait de fatiguer plusieurs montures dans la même journée parcourant entre 80 et 100 kilomètres, « à cheval, en voiture, de toutes les manières » disait-il.

Il fut amené à pratiquer le cheval, dans le temps et dans l’espace, infiniment plus qu’aucun sportif de notre temps ne le fera jamais.

En vingt ans, il parcourut l’Europe en tous sens en berline de voyage et plus souvent à cheval pour arriver plus vite à destination.

Les chevaux « du rang de sa Majesté »

Napoléon affectionnait les étalons de toutes les origines : Autrichienne, Normande, Basque, Limousine, Espagnole ou Arabe.

Les chevaux dits « du rang de Sa Majesté » étaient au nombre de trente, répartis en dix brigades. Leur effectif fut renouvelé plus de trois fois au cours de son règne. Cela représente une centaine de montures impériales, parmi lesquelles certaines atteignirent la célébrité, car favorites de l’Empereur ou montées lors d’une bataille célèbre. Une vingtaine de chevaux sont morts sous lui durant les batailles.

работа феликса фелипотоLes chevaux recevaient un surnom attribué par Sa Majesté, en hommage à une victoire gagnée (Marengo, Austerlitz, Wagram), pour marquer leur origine (Calvados, Cid, Cordoue, Sagonte, ou Sélim), leurs qualités ou leurs défauts, tels Bouffon, Conquérant, Extrême, Folâtre, Gracieux, Timide.

Toutes les montures « du rang de Sa Majesté » provenaient des haras impériaux de Saint-Cloud, de Normandie, du Limousin ou du haras du Grand duché de Berg. Ces haras alimentaient les Écuries impériales situées à Paris, Saint-Cloud, Meudon et Viroflay.

Si la presque totalité des peintres d’histoire représente Napoléon chevauchant un arabe blanc, il utilisa aussi des chevaux gris, des pommelés et des alezans. Lors de la campagne d’Égypte (1798-1799), Bonaparte fit la connaissance du cheval arabe qui eut dorénavant sa préférence lui rappelant « les poneys corses et lui permettant de revenir à ses mauvaises habitudes » d’adolescence dans l’île de Beauté.

Les chevaux de Napoléon passés à la postérité

Cyrus eut l’honneur d’assister à la bataille d’Austerlitz, même s’il ne fut pas le seul à être monté par l’Empereur ce jour-là.cyrus

L’Intendant était plus spécialement réservé aux parades revues et aux entrées triomphales en raison de son calme lors des cérémonies. Les grognards de la Garde impériale le surnommaient « Coco » !

Marengo, étalon arabe de petite taille (1,40 m au garrot) de robe gris fer, capturé après la bataille d’Aboukir et ramené en France en 1799, était le cheval de guerre préféré de Napoléon. Il aurait été élevé au célèbre haras d’El Naseri. Il était fiable et incroyablement dur et résistant.

Marengo

Si on en croit la légende, il prit le nom de la bataille de Marengo où l’empereur vainquit alors qu’il le chevauchait. Napoléon l’aurait également monté lors de la bataille d’Austerlitz, la bataille d’Iéna et la bataille de Wagram. L’étalon aurait été capable de galoper cinq heures d’affilée pour couvrir les 130 kilomètres entre Burgos et Valladolid, et de parcourir 80 km à jeun entre Vienne et Semmering. Il aurait survécu à la retraite de Moscou avec 52 autres chevaux du haras personnel de Napoléon en 1812. Napoléon Ier le montait lors de la bataille de Waterloo. Capturé après la bataille, il portait les stigmates de huit blessures de guerre et avait reçu une balle dans la queue. Cheval très doux, il est exposé au musée national de l’armée de l’Académie royale militaire de Sandhurst à Chelsea.

Vizir, offert par le sultan de Turquie, fut un des favoris de l’Empereur qui le monta à partir de 1805. De race arabe, de robe « fleur de pêcher presque blanche, à tous crins, légèrement truitée alezan », il mesurait seulement 1,35 m. Sur sa cuisse gauche apparaissait la marque des Écuries impériales : un N couronné. Il le suivit lors de son exil sur l’ile d’Elbe. Il est exposé au musée des Armées à Paris.

Également célèbre, l’arabe gris que montait Napoléon à partir de 1809, fut appelé Wagram en souvenir de la victoire. L’empereur lui montrait une affection que lui rendait bien l’animal. Quand il voyait l’empereur aux écuries, il frappait le sol de ses sabots de devant et ne s’arrêtait qu’après que Napoléon l’eut caressé et embrassé. De même, lorsqu’il entendait les tambours battre « Aux champs » annonçant l’arrivée de l’Empereur, il grattait le sol du sabot, agitait fièrement la tête et, quand il était monté, son allure « revêtait une beauté incomparable ». Il fut emmené par Napoléon lors de son exil à l’île d’Elbe.wagram

Roitelet était un alezan issu d’une jument limousine et d’un étalon anglais cadeau du prince Eugène de Beauharnais. Lors de la retraite de Russie, tous les chevaux de la suite tenant mal sur la neige verglacée, il conduisit l’empereur sur le chemin du retour sans un faux pas. À différentes reprises, l’étalon et son célèbre écuyer échappèrent à la mort sur les champ de bataille.napoléon

Napoléon offrait souvent des chevaux en cadeau pour des raisons diplomatiques, par amitié ou en reconnaissance.

Ses fidèles étalons étaient ses indispensables compagnons de route et de guerre. Quels qu’ils furent, ils eurent tous un rôle à jouer au cours du règne de l’empereur. Toujours lié à ses chevaux, un piquet de dix chevaux le suivit lors de son exil à Sainte Hélène.